El mejor itinerario de viaje en Cayos de Florida: cómo descubrir el paraíso en 5 días #SeizetheKeys

El sol brilla, el cielo de la mañana es increíblemente azul y las aguas del Océano Atlántico, a mi izquierda, y el Golfo de México, a mi derecha, son retazos de aguamarinas brillantes y turquesas brillantes. Los veleros salpican el horizonte y los barcos de pesca deportiva se dirigen a la cercana Corriente del Golfo, donde se juntan el pez vela, la aguja y otros peces trofeo.

Estoy navegando en un convertible alquilado con la capota bajada a lo largo de la Ruta 1 de EE. UU., La Autopista de ultramar de 113 millas de largo en los Cayos de Florida, ese collar de islas que cuelga del extremo sur de la Florida continental. Mi destino: Key West, la ciudad más austral, más peculiar y más desinhibida de los Estados Unidos.

Mientras conduzco, recuerdo lo que dijo Craig Cates, el alcalde de Key West, cuando le dije que estaba planeando visitar su ciudad natal.

"Claro, puedes volar a Key West", dijo. "Pero te perderías uno de los viajes por carretera más impresionantes del mundo si no conduces aquí".

También me aconsejó que "redujera la velocidad" y me detuviera en el camino. La velocidad máxima en EE. UU. 1 es de solo 45 millas por hora, por lo que no puedo evitar frenar, mucho mejor para disfrutar del paisaje, desde trampas turísticas kitsch y bares Tiki hasta hoteles elegantes y aguas azul cobalto.

"Esto es el paraíso", me digo mientras pongo un CD de Jimmy Buffet en el estéreo del auto. Comienza "Margaritaville", el homenaje más vendido de Buffet en 1977 a su antigua casa de Key West.

"Nibblin" en bizcocho, mirando el sol al horno ... "

Momentos después, no puedo resistirme y comenzar a cantar, ahogando a Buffet con mi propio grito fuera de tono: Waaaaasted nuevamente en Margaritaville ...

"Nos enfocamos en el buceo, el esnórquel y descansar en la playa", explica el destacado fotógrafo subacuático y antiguo residente local Steven Frink mientras bebemos café en Key Largo, mi primera parada. Con 33 millas de largo, es la más larga de las más de 800 islas que conforman los Cayos y a menudo se la describe como "la capital de buceo del mundo". Mientras que algunos australianos, isleños del Pacífico y otros pueden estar en desacuerdo, Key Largo definitivamente está en la lista de los diez mejores de todos los buzos y buceadores.

Frink me cuenta que los entusiastas del agua se sienten atraídos por el Parque Estatal de Arrecifes de Coral John Pennekamp, ​​el primer parque submarino del país y hogar de 70 millas cuadradas de arrecifes de coral, manglares y lechos de pastos marinos. Este maravilloso país submarino protegido, uno de los arrecifes de coral más grandes del mundo, está lleno de coloridos cañones de coral y arrecifes repletos de peces Technicolor.

Maravíllate con el puente Seven Mile

Veinticinco millas más adelante, me detengo en Islamorada, del español para "pueblo de islas", que se compone de seis pequeñas islas, o "llaves", unidas por Estados Unidos 1. Islamorada es para la pesca deportiva como Key Largo es al buceo Este es Grand Central para los pescadores en busca de marlin, pez espada, mero, pargo y más.

Aunque no tengo tiempo para ir a pescar en aguas profundas, contrato un kayak en la cercana Tavernier y remamos en el Golfo de México, donde me encuentro cara a cara con un manatí, el mamífero marino oficial del estado de Florida. El gerente del cercano Kona Kai Resort me dijo que las bestias marrones grisáceas, que pueden pesar más de una tonelada, eran gentiles gigantes.

Tenía razón, sin reconocerme, el manatí se volvió y se deslizó debajo del agua. Incluso los animales aquí son relajados.

Con Key West en mi radar, empiezo por Seven Mile Bridge. En realidad, 6,7 millas de largo, el puente se encuentra cerca del agua, por lo que es como cruzar el océano, no hay nada más que aguas abiertas en ambos lados. Las vistas son impresionantes y en constante cambio, parte de la razón por la que ha aparecido en muchas películas, incluidas Mentiras Verdaderas y la película de James Bond Licencia para matar.

Esta maravilla de la ingeniería moderna se completó en 1982. Reemplazó una versión anterior, que se construyó sobre lo que originalmente era un puente ferroviario financiado por Henry Flagler, un barón petrolero al que se le atribuye la apertura de Florida al mundo. Los restos del puente más antiguo son los favoritos de los ciclistas, excursionistas y pescadores.

Desde Seven Mile Bridge, es un salto de 38 millas, saltar y saltar a través de Big Pine Key, Lower Sugarloaf Key y Boca Chica Key a Key West.

Visita el museo de Hemingway

He tenido suerte. En Cayo Hueso, uno de los ciudadanos más conocedores de la ciudad se ofreció a darme un recorrido en bicicleta por la isla de ocho millas cuadradas que el antiguo residente Ernest Hemingway llamó "el mejor lugar en el que he estado". Para otros es conocido como "el final del camino" o, como proclama una popular pegatina para el parachoques local, "Key West: una pequeña ciudad pintoresca con un problema turístico".

"Soy una caracola", me dice Dave Gonzales mientras subimos a nuestras bicicletas. El delgado, siempre sonriente, "embajador de buena voluntad no oficial" de Key West con barba blanca lo pronuncia "conk" y explica que es un término para los nativos de Key West, que son descendientes de los primeros colonos de las Bahamas. Se deriva de la palabra para los caracoles de mar locales. "Nací aquí al igual que mis padres y abuelos", dice Gonzales, quien trabaja como director ejecutivo de una de las principales atracciones turísticas de Key West, The Ernest Hemingway Home and Museum.

Disfruta de una bebida en Sloppy Joe's

Pedaleamos por la calle principal de la ciudad, Duval Street, repleta de tabernas, salones y restaurantes, y nos detenemos frente a Sloppy Joe's, uno de los bares donde supuestamente bebió Hemingway. Noto que está disfrutando de un intercambio rápido a pesar de que son solo las 10 a.m.

"Trabajamos duro para ser casuales y divertirnos", dice Gonzales con una amplia sonrisa. "Y siempre hemos sido un paraíso para los excéntricos".

Como si fuera una señal, veo a un hombre de mediana edad con pantalones cortos y una camiseta gris con un enorme pájaro posado en su hombro derecho. Me informa que es una cacatúa blanca.

"Se llama Marinero", dice. "Saluda, marinero". El pájaro lo obliga.

Le pregunto al hombre, el residente local Lenny Roslan, por qué tiene una cacatúa en el hombro.

"Debido a que esto es Key West y todos somos piratas aquí", responde con solo un toque de sonrisa. Hace una pausa por un momento. "Y Sailor quería ir a almorzar".

Me doy cuenta de que un aspirante a pirata es bastante bajo en la escala de excentricidad de Key West cuando veo a un hombre caminando por la calle Duval. Parece que tiene más de 60 años y no lleva nada más que un calcetín bien colocado y un par de grandes alas de ángel azul.

Cuando le pregunto al dueño de un hotel local sobre el hombre casi desnudo, él me dice: "Él siempre está fuera de casa. Es inofensivo ". Como señaló una vez el escritor Hunter S. Thompson," Key West es donde los extraños se vuelven profesionales ".

Incluso el cementerio de la ciudad tiene sus excéntricas. Mira de cerca entre las lápidas y encontrarás inscripciones como "Solo estoy descansando mis ojos", "Siempre soñé con ser dueño de un lugar pequeño en Key West" y, mi favorito, "Te dije que estaba enfermo". "

Según Gonzales, la historia de trapos a riquezas de Key West tiene mucho que ver con sus actitudes acogedoras y permisivas. La isla fue descubierta por Ponce de León en 1513 y reclamada para España. Los Estados Unidos tomaron posesión de los Cayos de Florida en 1822. Gracias a los piratas, los arrecifes peligrosos y las corrientes difíciles cerca de la costa, Key West floreció como una comunidad de demolición, con marineros locales que reclamaban las cargas de barcos que se hundían.

Este lucrativo negocio de rescate convirtió a Key West en la ciudad más rica de los Estados Unidos en la década de 1850. Cuando la demolición se secó, los lugareños recurrieron a las industrias de esponjas y sal marina, fabricación de cigarros, contrabando y pesca para sobrevivir. "Hemos sido ricos y pobres, pero siempre hemos sido acogedores", dice Gonzales. "Creo que es por eso que tantos personajes originales se sienten cómodos estableciéndose aquí".

En 1982, un grupo de Conchs, incluido el entonces alcalde, emitió un aviso irónico sobre su separación oficial de los Estados Unidos. Su recién acuñada "República de la Concha" inmediatamente declaró "guerra" a la nación, pero se rindió rápidamente y le pidió a Washington mil millones de dólares en ayuda extranjera. Para celebrar la ocasión, la Celebración de la Independencia de la República de la Concha se celebra cada mes de abril. La bandera del movimiento declara audazmente: "Nos separamos donde otros fallaron".

Pasamos en bicicleta por casas de colores pastel cuidadosamente conservadas en el casco antiguo, muchas adornadas con adornos de pan de jengibre y rodeadas de buganvillas, banyan y palmeras. Después de pasar por la Pequeña Casa Blanca Harry S. Truman, donde el presidente número 33 se escapó de los rigores de Washington, estacionamos nuestras bicicletas frente al Museo Marítimo Mel Fisher. Fisher era un propietario de una tienda de buceo convertido en cazador de tesoros que buscó riquezas en Key West durante décadas.

Fisher y su tripulación finalmente recuperaron más de medio billón de dólares en tesoros, muchos de ellos traídos de un galeón español que se hundió en Key West en 1622.

"Nos gusta la idea de que el lema de Fisher era" ¡Hoy es el día! "", Dice Gonzales.

Día 1 - Llegada a los Cayos de Florida - Key West

Kach había sido retrasado por la tormenta de nieve invernal en Filadelfia y Nueva York, así que llegué solo a Key West alrededor de las 8 de la noche. Recogí mi bolso del pequeño cinturón de equipaje en la sala de llegadas de una habitación individual y me dirigí a nuestra casa para las próximas tres noches, Ibis Bay Resort, una colección de bungalows junto a la playa de piedra coralina a orillas de una bahía serena, bordeada de manglares.

Esa noche probamos los Cayos de Florida esa noche, con una cena de mariscos en The Stoned Crab.

Ciclo por el casco antiguo

Antes de finalizar nuestro recorrido, tengo una última pregunta para Gonzales: "¿Cuál es el trato con las gallinas?"

Durante toda la mañana, mientras paseábamos en bicicleta por el casco antiguo y a lo largo del extremo sur de la isla, esquivamos los pollos salvajes entrando y saliendo del tráfico y corriendo a bares y restaurantes para pedir comida y comer restos del piso.

"Son gallinas gitanas", me dice. Las coloridas y ruidosas aves salvajes son descendientes de pollos que fueron liberados hace años y se les unieron gallos que fueron liberados después de que las peleas de gallos se volvieron ilegales en la década de 1980. En 2004 había tantas gallinas corriendo que la ciudad contrató un cazador de pollos. Pero Key Westers, pro-pollo, nunca estuvo contento con el sacrificio. El puesto fue terminado.

Hoy en día, las gallinas son parte de la colorida tela de Key West, que encarna la filosofía de "vive y deja vivir" de la ciudad. "Es como el viejo chiste", dice Gonzales. "¿Por que la gallina cruzo la calle? Porque puede ".

Ya son más de las 7:30 p.m. y me uní a miles de turistas y locales de Key West en la celebración Sunset de Mallory Square para saludar al sol mientras se hunde en el Golfo de México, un ritual nocturno que comenzó a fines de la década de 1960. La multitud se entretiene con acróbatas, músicos, magos, malabaristas y otros artistas exóticos que buscan donaciones.

A medida que el sol cae hacia el horizonte, la multitud comienza a contar: "Diez, nueve, ocho, siete ..." Una vez que desaparece en el Golfo, todos aplauden y saborean el cálido resplandor.

Cuando me doy la vuelta para irme, escucho a un guitarrista comenzar una melodía familiar:

"Nibblin" en bizcocho "

"Mirando el sol hornear ..."

Necesito una bebida. Y sé exactamente dónde encontrar uno.

Día 2 - Blue Heaven - The Hemingway Home - Motos de agua - Cena de mariscos con cangrejo empedrado

Al despertarme cuando salió el sol, salí del bungalow junto a la playa a la playa, para ver a dónde había llegado a la luz del día por primera vez. La cabaña de la playa estaba a solo metros de la orilla del agua, en una tranquila y reflexiva bahía rodeada de manglares y rodeada amenazadoramente por encima de águilas pescadoras que aprovechaban las aguas tranquilas para su cacería matutina.

Desayuno en Blue Heaven

La primera llamada del día fue el desayuno en un ícono histórico de Key West, Blue Heaven. Este edificio de madera centenario ha sido sede de peleas de gallos, juegos de azar y, más famoso, combates de boxeo arbitrados por la propia leyenda local, Ernest Hemmingway. El restaurante del jardín Blue Heaven es donde sentí los primeros indicios de la naturaleza caribeña de Key West, con su calidez natural, vibraciones relajadas y personalidad desgastada. El menú de desayuno toma la clásica comida de la mañana de todo el mundo y la combina con los productos básicos de mariscos frescos de la isla y limas clave para crear platos únicos al estilo de la isla, que incluyen camarones y sémola, Blue Heaven Benedicts, una versión especial del clásico benedicto de huevos, cubierto con Key Lime Hollandaise y una selección de langosta o camarón de Key West.

¡Esta comida también marcó el comienzo de nuestra búsqueda del mejor pastel de lima en los Cayos de Florida!

El Key Lime Pie es un pastel de postre que se origina en algún lugar de los Cayos de Florida, cuya ubicación exacta aún se disputa entre Key West y Upper Keys. El Key Lime Pie viene en dos formas, una simple, cremosa, tipo tarta y una cubierta de merengue con pico más extravagante. ¡El Blue Heaven Key Lime Pie fue uno de los últimos e iba a ser difícil de superar!

Ernest Hemmingway Inicio

Key West es conocido, pasado y presente, por ser el hogar de todo tipo de personajes de vida libre, de pensamiento libre, de espíritu libre y gloriosamente excéntricos, el más famoso de los cuales es probablemente la leyenda literaria Ernest Hemingway, quien vivió en Key West por más de 10 años en su casa en Whitehead Street, que compartió con su segunda esposa, Pauline. La casa de madera bellamente restaurada y preservada ahora se mantiene como un museo, donde los guías locales cuentan historias coloridas de Hemingway, sus vidas y sus muchas esposas, tanto dentro como fuera de la isla, incluida la hilarante historia de la piscina y el centavo cementado en El piso del patio. Todos los guías eran verdaderos fanáticos de Hemingway y cada uno tenía sus propios estilos e ideas especiales sobre la vida del hombre, lo que hacía que sus visitas guiadas fueran únicas e interesantes. Una de las partes más interesantes de la gira fue mirar a través de la puerta de hierro forjado en la sala de escritura de Ernest Hemingway, donde creó sus obras más exitosas.

Paseando por las calles de Key West

Key West es una de esas ciudades donde no necesita hacer nada en particular, es posible simplemente disfrutar de estar allí. Los característicos edificios de madera desgastados, entremezclados con antiguos teatros y cines art deco, las calles bordeadas de palmeras y la gente en ellos.

Pasé una hora más o menos caminando por las calles, avanzando lentamente hacia el puerto histórico de Key West, donde pequeños barcos de vela y yates privados están amarrados entre gigantes barcos de madera y goletas clásicas. Caminando de regreso por el muelle, vi una sombra oscura en el agua, y cuando me arrodillé para tratar de ver qué era, comenzó a elevarse hacia la superficie, hasta que finalmente apareció una nariz pequeña, redonda y marrón y dos ojos pequeños. del agua. El solitario manatí tomó una pequeña pero ruidosa bocanada de aire antes de hundirse nuevamente en el fondo del fondo del mar.

Jet Ski alrededor de la isla de Key West

El esquí acuático era algo que había hecho varias veces en el pasado y que me moría por intentarlo nuevamente era el esquí acuático. Con nuestro pase VIP de Key West Attractions, podríamos hacer un recorrido de dos horas con los deportes acuáticos de Barefoot Billy. Esta gira fue increíble y no fue nada como ir despacio y seguir las giras de líderes que he probado en el pasado. ¡Las dos guías permitieron que todos en el grupo fueran tan rápido o lento como se sintieran cómodos, para que cualquiera con un acelerador pesado pudiera soltarse y disfrutar! Nos detuvimos en algunos lugares alrededor de la isla para conocer algunos hechos e historia sobre la isla, entre carreras a alta velocidad a través de las olas, a veces volando por el aire tras el paso de barcos. Aproximadamente a la mitad del viaje, nos detuvimos durante un "tiempo de juego libre", que básicamente involucraba conducir tan rápido como quisiéramos dentro de un área grande para sacar la necesidad de velocidad de nuestros sistemas. ¡Definitivamente la mejor manera de obtener una perspectiva más amplia de la isla mientras se obtiene una gran adrenalina al mismo tiempo!

Tour de kayak nocturno

Algo que creo que todos estábamos ansiosos era el Night Kayaking Tour con Ibis Paddle Sports. Sus kayaks de fondo transparente y tablas de SUP están equipadas con luces LED subacuáticas para obtener una visión única de la vida en las aguas poco profundas en la oscuridad de la noche. Desafortunadamente, los fuertes vientos y el aire frío de la tormenta de nieve en el norte de los EE. UU. Significaron que esto realmente no iba a suceder, pero es algo que definitivamente intentaremos la próxima vez. Como descubrimos en el transcurso de la semana, los Cayos de Florida le ofrecen muchas opciones alternativas cuando el clima no se adapta a sus necesidades.

Cena en The Stoned Crab

The Stoned Crab es parte de Ibis Bay Resort, su restaurante de mariscos característico, que no solo sirve mariscos frescos de Key West, sino que lo pescan diariamente en sus dos barcos de pesca, ¡es literalmente el más fresco de la isla! Además de langosta, camarones, cangrejo, una variedad de pescado y otros mariscos capturados localmente, se especializan en la delicadeza estacional de Florida: garras de cangrejo de piedra. Stone Crab es una captura local famosa por sus garras masivas, suculentas y carnosas, pero también es uno de los mariscos más sostenibles disponibles, ¡ya que en realidad es un recurso renovable! Los cangrejos de piedra no solo se reproducen, sino que se regeneran, por lo que cuando son atrapados, se quita una sola garra, luego se arroja todo el cangrejo vivo con una garra intacta para alimentarse, luchar y lo que sea que necesite. ¡Entonces tiene un año entero para cultivar uno nuevo! Esto realmente no es tan traumático para el cangrejo, ya que los peces y los mariscos no tienen el mismo tipo de sistema nervioso que nosotros, por lo que no sienten dolor. De hecho, el Cangrejo de Piedra está diseñado de esta manera, ya que sus garras son fácilmente desmontables como un medio para escapar de espacios reducidos y batallas submarinas de cangrejos.

Nuestra cena en Stoned Crab comenzó con una especialidad suya, la torre de tres niveles de mariscos calientes: ¡dos bandejas llenas de una selección de casi todos los tipos de mariscos en el menú! Es una excelente manera de comer cuando estás con un grupo de personas. Terminamos la comida con otro Key Lime Pie, esta vez la humilde versión de tarta en lugar del extravagante merengue que habíamos tenido antes. Sin la cobertura de merengue, el favor de lima tiene más posibilidades de destacarse, pero hasta ahora no había podido elegir un favorito.

Ghost Hunt Tour de Key West

El clima inusualmente frío había puesto fin a nuestro kayak nocturno, pero Key West siempre parece tener mucho más para mantenerte entretenido. Nuestra actividad final en nuestro primer día en Cayo Hueso fue una cacería de fantasmas en la vida real con la Caza de fantasmas de Cayo Hueso local de David Sloan, una caminata de 90 minutos por el casco antiguo, en busca de fantasmas y espíritus locales famosos que rondan la isla. Desde casas embrujadas, cementerios, muñecas espeluznantes, nuestro entretenido guía nos mantuvo involucrados con herramientas del oficio que incluyen cañas de buceo fantasmas, sensores de temperatura y muñecas que detectan fantasmas con ojos espeluznantes. Las habilidades de contar historias de la guía nos mantuvieron entretenidos, si no completamente convencidos, pero incluso para los no creyentes, las historias locales de tribus masacradas, piratería, asesinatos, misterios y escándalos hicieron que valiera la pena. ¡La gira terminó en una galería de arte embrujada y un teatro, con fantasmas residentes haciendo contacto a través de la estática de una radio inalámbrica!

Día 3 - Hidroaviones y cena Starlight

Kach había llegado tarde la noche anterior, así que nos levantamos temprano para tomar algunas fotos juntos en las hamacas y la pintoresca plataforma flotante justo afuera de nuestro bungalow en la playa, ¡luego nos unimos a los demás para un desayuno de mariscos junto a la piscina en Stoned Crab!

Desde aquí, subimos en un gran autobús escolar amarillo al aeropuerto local para tomar nuestro hidroavión a Dry Tortugas.

Hidroavión a Tortugas Secas

¡Estábamos realmente emocionados con este, nuestro primer vuelo en hidroavión! Hay algo en un pequeño avión de hélice que provoca sentimientos de aventura, cruzando la pista hasta el avión parado allí, con sus pontones debajo, esperando ser sumergido en el agua. Subimos al estrecho tubo de metal, con dos filas de asientos y nos pusimos los auriculares grandes, en parte para amortiguar el ruido de los motores y escuchar al piloto señalando islas y naufragios en el camino.

El avión voló bajo hacia el agua clara y azul, lo suficientemente bajo como para detectar los picos de pequeñas olas y ver los contornos de los naufragios y la vida marina, como las tortugas marinas, nadando a través del agua. Después de aproximadamente una hora, volamos en círculos sobre Garden Key, hogar de Fort Jefferson, una enorme fortaleza hexagonal construida en el siglo XIX y una de las estructuras de ladrillo más grandes del mundo occidental. Cuando bajamos del avión directamente a la playa, comenzamos a explorar el fuerte, que está abierto para recorrer los diferentes niveles, incluida la pasarela en la parte superior, que ofrece impresionantes vistas de la vecina Bush Key, que es el hogar de la anidación y la migración. pájaros, tortugas y peces tropicales. Hay un gran esnórquel alrededor de la isla entre el perímetro del fuerte y entre los soportes oxidados que quedan de los viejos muelles. El fuerte es un gran lugar para tomar fotos, a través de las ventanas de ladrillo con bordes irregulares que dan al mar azul. En nuestro vuelo de regreso a Cayo Hueso, volamos sobre la isla privada donde cenamos en solo un par de horas.

Celebración del atardecer en Mallory Square

En nuestro camino a una cena realmente especial, nos detuvimos en Mallory Key para una tradición de puesta de sol en Key West que ha estado ocurriendo informalmente desde mediados de la década de 1960, luego nos formamos como una organización sin fines de lucro en 1984. Todos los días del año, 2 horas antes del atardecer, los lugareños y los turistas se reúnen en el muelle con orientación oeste para disfrutar de la mejor vista del atardecer en la isla, mientras los artistas callejeros, los acróbatas, los músicos y los artistas realizan espectáculos para la multitud.

Cena en Latitudes en Sunset Key

Probablemente el restaurante más exclusivo de Key West, ¡pero en realidad no está en Key West! Para llegar a Latitudes, tuvimos que hacer un lanzamiento privado a través de Sunset Key, parte del complejo Sunset Key Cottages. A medida que el bote se acercaba a la isla, pudimos ver palmeras envueltas en brillantes luces blancas y mesas vestidas de blanco con vistas al agua.

A pesar de ser uno de los restaurantes más respetados (y proporcionalmente caros) en los Cayos de Florida, el ambiente es relajado, amigable y cálido, por lo que puede vestirse si lo desea o simplemente disfrutar de su comida en el uniforme de los Cayos de Florida: pantalones cortos y flip flops!

Todos compartimos una selección de entrantes, ¡y tuve un plato principal de bistec Wagyu tierno y suculento, que ha elevado el listón de cómo veo el bistec para siempre! ¡Kach se mantuvo fiel al estilo Keys y ordenó un risotto de mariscos mixtos! Desert subió de nivel la búsqueda del mejor Key Lime Pie, con otro clásico con merengue superior no tan extravagante como el primero, pero con la misma fuerza de lima que el segundo, ¡como un punto medio perfecto entre los dos!

Recorrido por el hospital de tortugas

Era hora de un cambio de ubicación hoy, así que después de otro desayuno de Stoned Crab, tomamos el camino hacia el norte hacia Marathon, una ciudad extendida a través de Knight’s Key, Boot Key, Key Vaca, Fat Deer Key, Long Point Key, Crawl Key y Grassy Key. Originalmente un motel con la piscina de agua salada más grande de los Cayos, la hija del dueño una vez le preguntó por qué no había tortugas en la piscina. Esta inocente pregunta es lo que provocó el cambio de motel a Turtle Hospital en 1986.

El centro rescata, trata, rehabilita y libera tortugas bobas, verdes, tortugas carey y tortugas loras. También proporcionan residencia permanente a aquellas tortugas que están demasiado heridas para sobrevivir en la naturaleza. Una de las características más entrañables del programa es que cada tortuga tiene un nombre escrito en la parte posterior, dado por la persona que los encontró, ¡a menudo niños! Los pacientes del hospital a menudo son víctimas de lesiones causadas por hélices de botes, redes de pesca y otras basuras oceánicas, pero algunos han sido atacados por tiburones, perdiendo trozos de concha o incluso aletas enteras. Otras dolencias comunes incluyen el síndrome de Bubble-butt (¡sí, es algo real!), Donde se forman micro bolsas de aire en una herida de caparazón curativo y gases intestinales crónicos, que impiden que la tortuga se zambulla.

Andar en bicicleta por el viejo puente de las Siete Millas

Nuestra siguiente actividad y una de las que realmente me entusiasmó fue andar en bicicleta a lo largo del viejo puente de siete millas, que comenzó su vida como parte del ferrocarril en el extranjero que conecta los Cayos de Florida con el territorio continental de los Estados Unidos. Ahora que la nueva carretera paralela lo ha reemplazado, Old 7 se ha cerrado a todo el tráfico, a excepción de una pequeña sección de 2 millas del puente original, que se mantiene para bicicletas, peatones y pesca.

Si te alejas del nuevo puente y te pones los dedos en las orejas, hay algo muy post-apocalíptico en pararte en el Viejo 7: el asfalto agrietado y las barandillas oxidadas hechas de vías de ferrocarril recicladas. La sección abierta restante del puente también es el único último acceso terrestre a Pigeon Key, donde muchos de los trabajadores que construyeron el antiguo ferrocarril vivieron durante la construcción. ¡El viejo puente degradado y el océano resplandeciente a su alrededor hacen un escenario fantástico para algunas fotos verdaderamente únicas también!

Almuerzo en Sunset Grille & Raw Bar

Después de todo el ciclismo, volvimos a la camioneta y nos dirigimos o almorzamos en el Sunset Grille and Raw Bar, un restaurante junto al agua con increíbles vistas del nuevo puente de 7 millas. Era un lugar tranquilo, un gran menú. ¡Optamos por la ensalada de atún crudo y otros compraron una bandeja enorme de sushi y maki!

Cuando terminamos, nos dirigimos a nuestro alojamiento para las próximas dos noches, Ocean Pointe Suites, un apartotel completamente amueblado, con cocina completa, dormitorio separado, dos baños, gran sala de estar abierta y un balcón con vista al mar. Esta parecía ser la opción perfecta para grupos más grandes o familias que les gusta cocinar por sí mismos y tienen la independencia adicional de un apartamento completo.

Todos estábamos bastante llenos, pero todos nos reunimos nuevamente para cenar en el restaurante local, The Fish House, que es conocido localmente por su marisco fresco local y su ambiente relajado y divertido.

Experiencia de buceo bajo techo y alimentación de tiburones

Nuestro plan original había sido hacer un recorrido en kayak por Indian Key, pero el clima extraño y poco estacional nos obligó a mirar adentro para una actividad matutina. Afortunadamente, no hay escasez de cosas que hacer en los Cayos y cambiamos una sesión de kayak frío y ventoso por una sesión de buceo bajo techo con Florida Keys Aquarium Encounters. Nos pusimos trajes de neopreno y subimos al acuario, hogar de más de una docena de especies de peces. Después de un breve curso de instrucción para aprender a usar un regulador de respiración, nos sumergimos y comenzamos a nadar con los peces. Para la primera parte del encuentro, alimentamos a los peces con botellas exprimidas y con trozos de pescado de nuestras manos. Después de eso nos mudamos a la zona de alimentación de tiburones, donde los tiburones están separados por una pared de plexiglás, con pequeñas ranuras de alimentación para empujar a los peces. ¡Los tiburones nodriza nadan hacia el cristal y agarran el pez directamente de sus manos, sin ningún riesgo de ser mordido! Fue una experiencia genial y puede ser realizada por cualquier persona, desde niños hasta adultos. Otras atracciones que puedes probar incluyen el Encuentro Stingray, el Encuentro Laguna, el Encuentro Tiburón Nodriza y algunos otros.

Alimentando al sábalo gigante

Nuestra parada para almorzar terminó en Islamorada, en el puerto deportivo de Robbie, donde los peces sábalo han aprendido a pasar el rato en el puerto deportivo para recoger los restos de pescado de los barcos de pesca que entran y salen. La historia cuenta que el pez comenzó a venir aquí hace unos 18 años, cuando Robbie rescató a un pez Tarpon herido con la mandíbula abierta, lo juntó y lo rehabilitó. Desde entonces, más y más sábalos se han estado acumulando en el área, creciendo a tamaños increíbles en las aguas poco profundas y ricas en alimentos del puerto deportivo.

Alimentar al sábalo gigante en Robbies Marina es una experiencia realmente divertida, colgando un pez entero en el agua, hasta que uno de ellos salta de la nada a la velocidad del rayo y agarra el pez de tu mano, o a menudo con tu mano. Estos peces no tienen dientes, por lo que no hay peligro de ser mordido o herido, pero sus mandíbulas son muy fuertes, por lo que puede sufrir un poco de hematoma al apretar su mano. ¡Pelícanos hambrientos y beligerantes pasan el rato a tu alrededor, tratando de encontrar una manera de entrar en tu cubo de pescado!

Almuerzo en el puerto deportivo de Robbie

Robbies Marina en Islamorada ha sido votada como el número 1 en las llaves que todos deberían visitar. Definitivamente tiene carácter, formado por una colección de destartalados edificios de madera y hierro corrugado, que alberga un restaurante, un puerto deportivo y una serie de tiendas y puestos que venden artesanías y recuerdos únicos, como marcos de cuadros hechos con viejas ollas de langosta.

El bar y el restaurante están al lado del puerto deportivo, por lo que puede ver el clima y los barcos que entran mientras come. ¡Son muy conocidos por poner seafood mariscos gourmet en canastas ’y por tener el mejor burrito de camarones que puedes encontrar en cualquier lugar! Teníamos la canasta de mariscos fritos y el burrito de camarones, que ambos estuvieron a la altura de su reputación.

Recorrido por la Florida Keys Brewing Co.

Después de una breve parada en el hotel para cambiarse, ¡salimos a visitar la única cervecería artesanal de los Cayos de Florida que realmente elabora su cerveza en los Cayos de Florida! Florida Keys Brewing Company, ubicada en Islamorada, es el proyecto conjunto del refugiado canadiense Craig y su esposa local, la "niña de la isla" Cheryl. ¡Juntos han estado elaborando excelentes cervezas desde 2012 y están a punto de expandir sus operaciones para satisfacer la enorme sed local de cervezas artesanales decentes! Todo lo relacionado con la cervecería grita "vida isleña", desde la señalización pintada de colores brillantes, hasta las pinturas de Cheryl en las paredes hasta ideas de negocios y asociaciones hilarantemente brillantes, como los días de yoga y cerveza, "retoques de desintoxicación", y galletas de niñas exploradoras y ofertas de cerveza. ¡La cerveza es increíble, pero es la creatividad y la personalidad de las personas detrás de la cerveza lo que hace que este lugar sea especial! ¡Probamos una rueda completa de cervezas de muestra, desde IPA y cervezas de trigo hasta chocolate o chiles! Si te gustan las cervezas, debes visitar este lugar, y si no, ve de todos modos, porque esta es una cervecería que cualquiera puede disfrutar.

Cena en el marcador 88

Esa noche fue nuestra cena final de los Cayos de Florida, así que tenía que ser algo muy especial. Nos llevaron al Marker 88 en Islamorada, uno de los favoritos de las llaves que abrió su dueño y chef, Bobby Stoky, en 1967. Por lo general, es famoso por cenar junto a la playa en una de las únicas playas completamente naturales de los Cayos de Florida, pero había llegado el clima. adentro, así que todos nos sentamos alrededor de una gran mesa redonda en un comedor privado.

La historia detrás del restaurante proviene de los días de la infancia de Bobby cuando salía a pescar con su hermano, luego venía al mismo lugar para vender su pescado a los dueños del restaurante, ¡y finalmente evolucionaba hacia ellos decidiendo preparar y vender sus capturas ellos mismos! Bobby ahora también tiene otros cuatro restaurantes en Upper Keys. Before we ate each course, Bobby put on a cooking demonstration of each dish, so we could see the fresh ingredients that go into each plate. The first dish was Bobby’s homemade crab cakes, which he pan fried on a small hot plate, served alongside a walnut, strawberry and mixed leaf salad, showing just how simple good food can be in the right hands.

Next was an encrusted yellowtail snapper, a locally caught fish, seasoned with a mix of various colours of rock salt and peppers, plus his special blackening spice mix. We ended with a mixed dessert plate, including our final Key Lime Pie, a return to the peaked meringue!

Breakfast at Mrs. Mac’s Kitchen – An Iconic roadside diner

Our final eating experience in the Florida Keys, an American diner breakfast, Keys style, which we’ve learned means taking breakfast classics from around the world and adding fresh local seafood! One of the things Mrs. Mac’s is most famous for is being decorated almost entirely with number plates, from the rustic wooden sign outside to the interior walls and even the lampshades – all made out of license plates!

Visit the African Queen

A small boat with a big history – The African Queen was built in 1912 and has had a rich and varied life, having been used for the East Africa Railway, in the Congo to transport mercenary fights and much later starring in the movie she was re-named after. Someone found the boat in bad shape in Cairo in the 1970’s, then shipped it back to the USA, where it has been restored. She now has a nice quiet life taking curious tourists out on little pleasure rides around Key Largo!

Visit Key Largo Chocolates

Our very last stop before driving to the airport was at Key Largo Chocolates, a small, family-owned chocolate factory specialising in handmade speciality chocolates like truffles, chocolate roses and even Frozen Key Lime Pie on a stick!

We watched how the chocolates were made, from raw chocolate to finished, decorated product. It was amazing to see just how scientific and precise the process of making chocolate really is.